Athen var en låst spøkelsesby. University of Georgia suspendert klasser på ubestemt tid, og lokale myndigheter ilagt en karantene, beordret nedleggelse av teatre, kirker, restauranter og andre bedrifter. Offentlige sammenkomster var forbudt. En usynlig morder forfulgte denne byen og denne nasjonen i form av en raskt spre pandemi, med en kroppstelling som multiplisert dag med dødelig dag. Hånd i hånd med sykdommen kom frykt og usikkerhet i et allerede traumatisert og delt Amerika. I Washington ble krisen møtt med mangel på lederskap fra Det hvite hus og Capitol Hill.

Det var oktober 1918. Athen, USA og verden ble plaget av herjingene av den beryktede spanske influensaen som spredte seg over hele verden under og like etter første verdenskrig. Pesten varte i nesten to år, og i rene mengder drepte sannsynligvis flere mennesker over hele verden enn Svarteddet som pisket 1300-tallets Europa.

USA hadde mistet mer enn 100.000 soldater, sjømenn, marinesoldater og flygere til dødelige kampskader og sykdommer under denne nasjonens 18-måneders engasjement i første verdenskrig. Influensaepidemien var et grusomt andre slag mot en befolkning som allerede var på vei ut av krigens tragedie og blodbad.

Her i Georgia, årsrapporten fra Georgia State Board of Health for 1918 hakket ingen ord i sin vurdering av ødeleggelsene utført av den spanske influensapandemien. «Vi vil aldri vite hvor mange som bukket under for sykdommen i Georgia,» bemerket rapporten dystert, «men dødsraten har vært høy.» Rapporten sa at sykdommen i 1918 tok «en større toll på menneskeliv enn noen tidligere epidemi så langt tilbake som vi har en historie … hele verden har aldri kjent en slik død håndtere til den menneskelige familie som vi har hatt fra denne sykdommen.

Da amerikanske tropper kom hjem fra de europeiske skyttergravene i november 1918, var mange som hilste på dem fortsatt iført kirurgiske masker utendørs. Sykdommen ble endelig redusert, men virusene av hat og frykt fortsatte å plage denne nasjonen da det nye året i 1919 gikk opp.

Amerikanerne trette av krig og sykdom fikk liten lettelse i løpet av 1919. Etterkrigstidens inflasjon dominerte anarkistiske bombinger og arbeidsstrid overskriftene. Fagforeningsarrangører ble ofte fengslet, slått eller drept av politi- eller bedriftsansatte. Lynchings av svarte amerikanere og rase opptøyer som betent hele byer var så vanlig i midten av 1919 at afroamerikanere innført uttrykket «den røde sommeren» for å beskrive de blodige tider. I sin bok Red Summer sier Cameron McWhirter at den amerikanske borgerrettighetsbevegelsen ble vekket da svarte tropper kom tilbake fra det president Woodrow Wilson kalte en krig «for å gjøre verden trygg for demokratiet», bare for å finne ut at demokratiet fortsatt ikke ble praktisert i «de fries land», der svarte borgere var bundet under Jim Crow-æraen amerikansk apartheid.

I Wilson-administrasjonens avtagende dager førte amerikanske myndigheter en krig mot innenlandsk uenighet som resulterte i fengsling av tusenvis av antikrigsaktivister, feminister, borgerrettighetsforkjempere og arbeidsledere. Amerika fylte sine fengsler med politiske fanger, inkludert helgenlig sosialistiske Eugene V. Debs, som vansmektet i en fengselscelle i Atlanta Federal Prison for å holde taler kritiske til krigen og Wilson-administrasjonen. Historikeren Frederick Lewis Allen kalte Red Scare i 1920 for «et terrorregime». Ved valget i 1920 stilte Debs som presidentkandidat fra fengselscellen sin med slagordet «Stem på domfelt nummer 9653». Nesten en million amerikanere stemte faktisk for det sosialistiske tredjepartet ledet av Debs, og innlosjerte en proteststemme om støtte og solidaritet for den sosialistiske lederen og tusenvis av andre politiske fanger låst inne i Amerika på den tiden. Republikaneren Warren Harding vant valget i 1920 på et løfte om en «tilbakevending til normalitet» i en nervøs nasjon. Historikere anser ham som en udugelig president, men Harding ga juleutgivelser for Debs og mange av hans fangede kamerater over hele landet.

 

Legg igjen en kommentar

Din e-postadresse vil ikke bli publisert.